The killings fields

Trip Start Oct 11, 2010
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Trip End Feb 19, 2011


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Where I stayed
Mondalkiri Hotel

Flag of Cambodia  ,
Saturday, October 16, 2010

Our last two days in Cambodia have begun. Phnom Penh was intense in many ways. It is very different to the rural areas we've seen before, quite modern, and the traffic is really something. Except in the centre, which has traffic lights, there don’t seem to be any apparent traffic rules and lanes and junctions are crossed at random despite oncoming traffic or other hindrances. However, although this seems totally chaotic it works just fine (for example, if you want to cross a road by foot you do it slowly but steadily, so that the cars can go around you) and I find it strangely liberating. Also, people are often not just sitting inside cars or trucks, but also on top of them, and so far I’ve seen as much as six people on the same tiny motorbike, although apparently it’s possible to fit seven!

The main sight in Phnom Penh is the Royal Palace, which is quite pretty, but what had left a much more lasting impression on us was Tuol Sleng prison and the killing field at Choeung Ek. During the Pol Pot regime in the late seventies, many educated people and their families were murdered as part of an attempt to restructure society. In Toul Sleng, which was a school before it was turned into a prison, 17,000 people were kept for questioning during these years before being brought to the killing fields, where they were executed in the most inhumane ways (to save precious bullets)and buried in mass graves. Out of these 17,000 only seven survived and two of them were at the prison during our visit (see picture). The killing field itself didn’t look very gloomy at first, rather like a park. The weather was nice, the vegetation lush and green with many palm trees. That is, until our guide pointed out that right at that moment we were walking on the skeletons and remainders of the people buried there. In fact, if you took a closer look at the ground you could see teeth and pieces of bones sticking out , as well as lots of old pieces of clothes. Some of the graves had been excavated and about 5,000 of the skulls found were assembled in a stupa to serve as a memorial. The palm trees also were no longer pretty after we learned that their leaves, which are ripped like a saw, were used to cut off the heads of prisoners. Hard to believe that all this happened only 30 years ago. Nevertheless, despite this gruesome history and the poverty of the country the people are amazing; very friendly, hospitable and always smiling.

In the evening our guide of the day invited us 'round his house for dinner, which gave us the inside into an "authentic" Cambodian home (besides a really tasty dinner) and his kids the opportunity to practice their English. When I first saw the house I thought he must be quite poor – it was more like a multi-storey shed made of all kinds of materials and the street leading to it was a muddy path, which was flooded that day so you could barely get there in the first place. However, we soon learned that he had opened up a private school in his house, for which he was paying all by himself, allowing his own kids and also his nieces and nephews to get a good education. His oldest daughter who was fifteen and very beautiful told us that she is planning to go to university after finishing college. Not so poor after all, compared to the families the kids from “New Hope” had come from… After the dinner we were offered a special Cambodian delicacy, which is also used as a traditional medicine: tarantula rice wine. It is made by taking around 5-10 L of rice wine (which wasn’t really wine, but had at least 50% alcohol), putting 30 huge and hairy tarantula in there and incubating the mix for 2-3 months. To be fair, despite its slightly yellowish colour and the tarantulas peering eerily out of the jar it tasted alright and my stomach, which had been a bit upset before, became a lot better after having a shot! After this very intense day we will now spend two days in Sihanoukville, which is located at the seaside at the Gulf of Thailand and is supposed to have some nice beaches :-) Will be nice to relax a bit and do nothing for a change…


Unsere zwei letzten Tage in Kambodscha sind angebrochen. Im Gegensatz zu den ländlichen und relativ armen Gegenden, die wir in den Tagen vorher gesehen haben, ist die Hauptstadt Phnom Penh modern, geschäftig und der Verkehr ist völlig verrückt. Ausser im Zentrum, wo es Ampeln gibt, scheinen keine Verkehrsregeln zu existieren und Strassen und Kreuzungen werden völlig willkürlich überquert, egal ob Gegenverkehr kommt oder nicht. Obwohl das chaotisch schein, funktioniert es lustigerweise – wenn man z.B. zu Fuss eine Strasse überqueren will, geht man einfach langsam, aber stetig vorwärts und die Autos und Motorräder fahren einfach um einen rum. Die Leute sitzen auch oft auf den Dächern von Autos und LKWs und manchmal sieht man bis zu 6 Personen auf einem Motorrad.

Die Hauptsehenswürdigkeit in Phnom Penh ist der Königspalast (siehe Foto). Was uns aber weitaus mehr beeindruckt und betroffen hat war das “Tuol Sleng” Gefängnis und das“killing field“ bei Choeung Ek. Während des Pol Pot Regimes in den späten Siebzigern wurden in Kiambodscha fast 2 Millionen Menschen ermordet, bevorzugt aus der gebildeten Mittelschicht, zwecks Umstrukturierung der Gesellschaft. In Tuol Sleng, was vorher eine Grundschule war, wurden alleine 17,000 Menschen gefangengehalten und verhört, bevor sie zum „killing field“ gebracht und dort getötet wurden; meist auf extrem inhumane Weise, um kostbare  Munition zu sparen. Von diesen 17,000 haben nur 7 überlebt und zwei von ihnen waren an dem Tag vor Ort (siehe Foto). Das „killing field“ selbst machte zunächst keinen düsteren Eindruck, sondern sah eher aus wie ein Park mit vielen Palmen und üppiger Vegetation - bis unser Reiseführer uns auf die Knochen, Zähne, und Kleidungsfetzen aufmerksam machte, die überall aus dem Boden herausragten. Einige der Massengräber wurden exhumiert und  ca. 5000 der gefundenen Schädel in eine Gedenksäule gefüllt (siehe Foto). Schwer zu glauben, dass das alles bloss vor 30 Jahren passiert ist. Nichtsdestotrotz sind die Menschen in Kambodscha echt erstaunlich: extrem gastfreundlich, aufgeschlossen und immer am Lächeln.

Abends waren wir bei unserem Reiseführer zuhause zum Essen eingeladen, was uns die Möglichkeit gab, ein echtes kambodschianisches Heim und authentisches Essen zu erleben, und seine Kinder konnten im Austausch mit uns Englisch zu üben. Sein Haus machte zunächst einen relativ armen Eindruck. Es war eigentlich eher eine Art mehrstöckige Scheune, aus allen möglichen Materialien zusammengebastelt, und dorthin führte ein matschiger Pfad, der an diesem Tag überflutet war. Allerdings fanden wir bald heraus, dass er eine Privatschule in seinem Haus eröffnet hat, für die er finanziell  selbst aufkommt, so dass seinen eigenen Kinder und denen seiner Verwandten eine gute Bildung ermöglichen kann. Nach dem Essen gab es noch eine besondere kambodschianische Delikatesse, die auch als traditionelle Medizin verwendet wird: Tarantelschnaps. Dafür nehme man 5-10 L Reisschnaps, füge 30 grosse Taranteln hinzu und inkubiere für 2-3 Monate.Trotz der leicht gelblichen Farbe und der Taranteln, die gespenstisch aus dem Gefäss herausstarrten, hat das Gebräu gar nicht schlecht geschmeckt und meinem Magen, der etwas angeschlagen war, ging es danach viel besser.

Nach diesem sehr intensiven Tag werden wir nun zwei Tage in Sihanoukville verbringen, was an der kambodschianischen Küste am Golf von Thailand liegt und einige schöne Strände haben soll. Eine Weile  Ausruhen und nichts tun, bevor es weitergeht nach Vietnam…
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